coronavirus a aidé à améliorer l’environnement

Le nouveau coronavirus (SARS-CoV2) a généré un impact sans précédent dans la plupart des pays du monde. Le virus a touché presque tous les pays de la planète (213 au total), s’est propagé à plus de 2 millions de personnes et a causé environ 130000 décès. Actuellement, la plupart des pays ont tenté de lutter contre la propagation du virus avec des tests de dépistage massifs du COVID-19 et la mise en place de politiques publiques de distanciation sociale. Il est clair que la priorité tourne autour de la santé des personnes.

Pour cette raison, l’impact indirect du virus sur l’environnement a été peu analysé. Les premières études ont estimé un impact indirect positif sur l’environnement. D’une part, les climatologues prédisent que les émissions de gaz à effet de serre (GES) pourraient chuter à des proportions jamais vues depuis la Seconde Guerre mondiale. Ce résultat est principalement dû aux politiques de distanciation sociale adoptées par les gouvernements à la suite de l’apparition de la pandémie.

Les effets des mesures d’urgence dans les différents pays du monde

Par exemple, dans la province du Hubei (Chine), de fortes mesures de distanciation sociale ont été mises en œuvre fin 2019. Ces mesures ont affecté les principales activités économiques du pays. En conséquence, les centrales électriques et les installations industrielles ont arrêté leur production. En outre, l’utilisation des véhicules a considérablement diminué. Tout cela a conduit à une réduction spectaculaire des concentrations de dioxyde d’azote (NO2) et de particules de diamètre inférieur à 2,5 μm (PM 2,5) dans les principales villes chinoises.

Dans d’autres parties du monde, comme l’Europe, la pollution de l’air a considérablement diminué depuis que les gouvernements ont ordonné aux citoyens de rester chez eux pour contenir la propagation du nouveau coronavirus. Les principales industries ainsi que d’autres activités régulières sont au point mort. Par exemple, l’utilisation de la voiture a diminué, ce qui a entraîné une diminution des GES. La figure illustre clairement une forte réduction des concentrations de NO2 dans des pays comme la France, l’Allemagne, l’Italie et l’Espagne.

De plus, les mesures de distanciation sociale adoptées par la plupart des gouvernements ont entraîné le nettoyage de nombreuses plages dans le monde. Ceci est le résultat de la réduction des déchets générés par les touristes qui visitent les plages. De même, les niveaux de bruit ont considérablement baissé dans la plupart des pays. La diminution de l’utilisation des transports privés et publics, ainsi que des activités commerciales, a entraîné une réduction du bruit.

Les conséquences environnementales indésirables des mesures d’urgence

Malgré les effets indirects positifs sur l’environnement, le nouveau coronavirus a également généré des effets indirects négatifs. Par exemple, aux États-Unis, certaines villes ont suspendu les programmes de recyclage parce que les autorités s’inquiètent du risque de propagation du virus dans les centres de recyclage. En revanche, dans les pays européens particulièrement touchés, la gestion durable des déchets a été limitée. Par exemple, l’Italie a interdit aux résidents infectés de trier leurs déchets.

D’un autre côté, certaines industries ont saisi l’occasion d’abroger les interdictions relatives aux sacs jetables. Les entreprises qui encourageaient autrefois les consommateurs à apporter leurs sacs se sont de plus en plus tournées vers des emballages à usage unique. Par exemple, une entreprise de café populaire a annoncé une interdiction temporaire de l’utilisation de tasses réutilisables. Enfin, les commandes de produits alimentaires en ligne ont augmenté. Ces croissances se traduisent par une augmentation des déchets ménagers, tant organiques qu’inorganiques.

L’impact d’une maladie respiratoire sur la pollution aérienne dans le monde

La qualité de l’air est essentielle pour la santé des gens ; cependant, 91% de la population mondiale vit dans des endroits où la mauvaise qualité de l’air dépasse les limites autorisées). Les conséquences de la dégradation de la qualité de l’air se manifestent chaque année par un pourcentage significatif de mortalité mondiale. À cet égard, le rapport 2016 de l’Organisation mondiale de la santé (OMS) indique que la pollution de l’air contribue à près de 8% du nombre total de décès dans le monde ; les pays les plus touchés étant ceux d’Afrique, d’Asie et d’une partie de l’Europe

La Chine a mis en œuvre des restrictions de circulation strictes et des mesures d’auto-quarantaine pour contrôler l’expansion du SRAS-CoV2. Ces actions ont généré des changements dans la pollution atmosphérique. En raison de la quarantaine, le NO2 a été réduit de 22,8 μg / m3 et 12,9 μg / m3 à Wuhan et en Chine, respectivement. Les PM 2,5 ont diminué de 1,4 μg / m3 à Wuhan mais ont diminué de 18,9 μg / m3 dans 367 villes.

D’autre part, les lectures du satellite Copernicus Sentinel-5P montrent une diminution significative des concentrations de NO2 sur Rome, Madrid et Paris, les premières villes d’Europe à mettre en œuvre des mesures de quarantaine strictes.

En outre, le service de surveillance de l’atmosphère Copernicus (CAMS) de l’Union européenne a observé une baisse des PM 2,5 en février dernier par rapport aux trois années précédentes. Selon CAMS (2020), une baisse d’environ 20 à 30% des PM 2,5 est observée dans de grandes parties de la Chine, en comparant la différence entre la moyenne mensuelle de février 2020 et la moyenne des moyennes mensuelles de février 2017, 2018, et 2019. Rien qu’en Chine, toutes ces améliorations de la qualité de l’air ont généré des avantages pour la santé humaine qui ont dépassé en nombre les décès confirmés par le SRAS-CoV2 jusqu’à présent.

La vie sur Terre réellement devient plus apaisable ?

Les plages sont l’un des actifs en capital naturel les plus importants des zones côtières. Ils fournissent des services (terres, sable, loisirs et tourisme) qui sont essentiels à la survie des communautés côtières et possèdent des valeurs intrinsèques qui doivent être protégées de la surexploitation. Cependant, l’utilisation non responsable par les personnes a amené de nombreuses plages dans le monde à présenter des problèmes de pollution. Le manque de touristes, en raison des mesures de distanciation sociale dues à la nouvelle pandémie de coronavirus, a provoqué un changement notable dans l’apparence de nombreuses plages dans le monde. Par exemple, des plages comme celles d’Acapulco (Mexique), de Barcelone (Espagne) ou de Salinas (Équateur) semblent désormais plus propres et aux eaux cristallines.

Le bruit ambiant est défini comme un son indésirable qui pourrait être généré par des activités anthropiques (par exemple, des activités industrielles ou commerciales), le transit de véhicules à moteur et des mélodies à volume élevé. Le bruit ambiant est l’une des principales sources d’inconfort pour la population et l’environnement, causant des problèmes de santé et modifiant les conditions naturelles des écosystèmes. L’imposition de mesures de quarantaine par la plupart des gouvernements a obligé les gens à rester chez eux. Avec cela, l’utilisation des transports privés et publics a considérablement diminué. De plus, les activités commerciales ont presque entièrement cessé. Tous ces changements ont fait chuter considérablement le niveau de bruit dans la plupart des villes du monde.

Où finissent-ils tous les déchets médicaux de la lutte contre le coronavirus ?

La production de déchets organiques et inorganiques s’accompagne indirectement d’un large éventail de problèmes environnementaux, tels que l’érosion des sols, la déforestation, la pollution de l’air et de l’eau. Les politiques de quarantaine, mises en place dans la plupart des pays, ont conduit les consommateurs à augmenter leur demande d’achats en ligne pour la livraison à domicile. Par conséquent, les déchets organiques générés par les ménages ont augmenté. De plus, les aliments achetés en ligne sont expédiés emballés, de sorte que les déchets inorganiques ont également augmenté. Les déchets médicaux sont également en hausse. Les hôpitaux de Wuhan ont produit en moyenne 240 tonnes métriques de déchets médicaux par jour pendant l’épidémie, par rapport à leur moyenne précédente de moins de 50 tonnes. Dans d’autres pays comme les États-Unis, il y a eu une augmentation des déchets provenant des équipements de protection individuelle tels que les masques et les gants.

Le recyclage des déchets a toujours été un problème environnemental majeur intéressant tous les pays. Le recyclage est un moyen courant et efficace de prévenir la pollution, d’économiser l’énergie et de conserver les ressources naturelles. En raison de la pandémie, des pays comme les États-Unis ont arrêté les programmes de recyclage dans certaines de leurs villes, les autorités s’inquiétant du risque de propagation du COVID-19 dans les centres de recyclage. Dans les pays européens particulièrement touchés, la gestion des déchets a été limitée. Par exemple, l’Italie a interdit aux résidents infectés de trier leurs déchets. En outre, l’industrie a saisi l’occasion d’abroger les interdictions de sacs jetables, même si le plastique à usage unique peut encore héberger des virus et des bactéries.

La Chine a demandé aux usines de traitement des eaux usées de renforcer leurs routines de désinfection (principalement par une utilisation accrue de chlore) pour empêcher le nouveau coronavirus de se propager dans les eaux usées. Cependant, il n’y a aucune preuve de la survie du virus SRAS-CoV2 dans l’eau potable ou les eaux usées. Au contraire, l’excès de chlore dans l’eau pourrait avoir des effets néfastes sur la santé des personnes.

Le train de vie modifié a jamais, l’environnemental aussi

À ce jour, le COVID-19 continue d’être un défi pour la santé publique mondiale. Le COVID-19 est la première pandémie de l’histoire à être causée par un coronavirus. Alors que les énormes effets négatifs de la vie à travers la pandémie COVID-19 sont évidents – stress psychologique, peur, graves pertes économiques mondiales, systèmes de santé débordés et perturbation générale des sociétés – la pandémie en cours peut également avoir des effets positifs indirects. Les épidémies de virus ont souvent des effets négatifs importants sur la santé humaine, mais les changements dans notre mode de vie dus aux réponses aux épidémies peuvent servir de démonstration de possibles changements positifs pour l’environnement, la santé des humains, des animaux et de l’écosystème.

Les directives de distanciation sociale et les quarantaines ont conduit à une diminution substantielle des déplacements domicile-travail, car de nombreux emplois passent au travail à domicile. Les quarantaines généralisées et les restrictions de voyage imposées par plusieurs pays ont entraîné une réduction de l’utilisation et de la demande de pétrole et de ses produits, ce qui a entraîné une réduction des émissions de fumée et de déchets en raison de la consommation de pétrole. Par exemple, l’Administration nationale de l’aéronautique et de l’espace (NASA) et l’Agence spatiale européenne (ESA) ont récemment signalé que la pollution atmosphérique par le dioxyde d’azote avait été considérablement réduite en raison de la quarantaine et du verrouillage communautaires à Wuhan et dans d’autres villes de Chine. Le Centre de recherche sur l’énergie et l’air pur a également signalé que les émissions de CO2 en Chine étaient en baisse de 25% dans les deux semaines suivant les vacances du Nouvel An chinois.

La pollution atmosphérique affecte le climat et peut induire des changements radicaux dans les écosystèmes, qui peuvent également exacerber les épidémies de maladies infectieuses en affectant les agents pathogènes, les hôtes, les vecteurs et la dynamique de transmission. La qualité de l’air en Chine a été réduite ces dernières années, ce qui a entraîné une augmentation des hospitalisations en raison de maladies respiratoires. La réponse du pays au COVID-19 a peut-être au moins partiellement ralenti cette tendance.

Les voyages aériens internationaux ont également considérablement diminué depuis le début de l’épidémie de COVID-19 en raison de la mise en œuvre de restrictions de voyage. Récemment, des restrictions de voyage étendues ont été mises en œuvre dans le monde entier. En mars 2020 et au milieu de l’urgence de santé publique mondiale COVID-19, des mesures de quarantaine et de verrouillage plus régionales sont également en cours de déploiement dans plusieurs régions telles que les États-Unis, l’UE, le Moyen-Orient et l’Afrique du Nord, l’Asie et Australie. Très probablement, ces actions auront des effets positifs similaires sur la réduction de la pollution atmosphérique, au moins temporairement, comme observé en Chine grâce à une utilisation réduite des combustibles fossiles et à une réduction des rejets des systèmes de production.

Il y a encore des milliers des nouvelles choses à apprendre avant la prochaine pandémie

La pandémie COVID-19 est avant tout une urgence sanitaire mondiale avec de graves conséquences pour la santé et l’économie, mais elle peut également servir d’exemple pour montrer que des changements rapides et distincts dans les voyages et la production peuvent améliorer la qualité de l’air et réduire l’empreinte carbone qui se traduira par une meilleure santé environnementale. Il reste à voir dans quelle mesure les changements induits par la pandémie, tels que l’augmentation du télétravail et la réduction des déplacements, perdureront une fois la menace immédiate passée. De toute évidence, les mesures dramatiques prises pendant la pandémie ne peuvent pas être directement copiées en temps non pandémique pour obtenir des avantages positifs. Cependant, des leçons peuvent être tirées et que l’inspiration peut être tirée du fait que des réactions positives rapides sont observées lorsque des mesures sont prises.

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Les maladies infectieuses émergentes (MIE) sont reconnues comme des agents pathogènes dont l’incidence dans les populations hôtes a augmenté au cours des deux dernières décennies ou menace d’augmenter dans un proche avenir. En plus de décrire la propagation d’agents pathogènes nouvellement évolués ou non détectés auparavant, d’agents pathogènes qui augmentent leur répartition géographique, augmentent leur impact, modifient leur présentation clinique ou se déplacent vers des hôtes humains pour la première fois, le terme émergence peut également être utilisé pour décrire la réapparition (ou réémergence) d’une infection connue après une baisse d’incidence.

On estime qu’entre 60 et 80 % des infections nouvellement émergentes sont d’origine zoonotique et dépendent donc (au moins initialement) d’un réservoir animal pour leur survie. Parmi ces zoonoses émergentes, au moins 70 % ont une origine faunique, la propagation et la transmission inter-espèces représentant une réponse naturelle aux pressions évolutives de l’écologie des pathogènes. Bien que la faune et les réservoirs d’animaux domestiques puissent être considérés comme des sources importantes de MIE, c’est l’influence anthropique sur les systèmes écologiques qui dicte le niveau de risque qui opère à l’interface entre les humains et les animaux lors de l’émergence de maladies zoonotiques.

L’humanité bâtisse ses propres menaces : les grandes villes

Les niveaux actuels d’interaction homme-écosystème, induits par un empiétement accru sur l’environnement et le changement d’utilisation des terres (exploitation des ressources naturelles et des pratiques agricoles), et des effets environnementaux tels que le changement climatique, entraîneront une altération de l’habitat et des changements dans l’ensemble des espèces et les taux de contact qui favorisent l’émergence de maladies zoonotiques.

La propagation et la persistance d’agents pathogènes nouvellement émergés (ou réémergés) peuvent alors être perpétuées par une combinaison de facteurs, notamment l’expansion des populations humaines mondiales et l’urbanisation, le commerce et les voyages internationaux, les systèmes d’élevage intensifs, la prolifération des populations de réservoirs et l’utilisation de médicaments antimicrobiens. Le changement d’affectation des terres, par des influences anthropiques induites par la population, telles que la foresterie, l’exploitation minière, l’agriculture et le développement urbain et industriel, est fréquemment associé à l’émergence de maladies.

L’urbanisation peut être considérée comme l’un des principaux moteurs du changement d’affectation des terres qui devrait augmenter à un rythme sans précédent dans les décennies à venir, en particulier dans les pays en développement, alors qu’une grande partie de 90 % de la croissance démographique devrait se produire dans les villes. La densité et la croissance de la population humaine sont des prédicteurs significatifs des événements historiques des MIE, et par conséquence, l’urbanisation est susceptible d’avoir un effet profond sur la santé publique, car les agents pathogènes ruraux s’adaptent aux conditions urbaines et que d’autres agents pathogènes émergent (ou réapparaissent) dans les zones urbaines.

Des facteurs humains tels que la densité de la population, la migration, le commerce, l’assainissement et l’accès à l’eau potable peuvent favoriser la transmission d’agents pathogènes et modifier la dynamique des vecteurs, tandis que les facteurs sociaux qui entraînent les inégalités en matière de santé (statut socio-économique, logement, race, origine ethnique, sexe et éducation) influencent également l’épidémiologie de la maladie infectieuse dans les zones urbaines. Pour les villes des pays en développement, les effets épidémiologiques de ces facteurs sont souvent concentrés dans les établissements informels, où la croissance et la densité démographiques sont les plus élevées.

Les maladies infectieuses émergentes - Priorité santé

Les maladies zoonotiques : la revanche de la nature ?

Les maladies zoonotiques, également appelées zoonoses, sont des maladies causées par des germes qui se transmettent entre les animaux et les humains. « En termes simples, une maladie zoonotique est une maladie qui provient des animaux et qui peut provoquer des maladies chez les humains », a déclaré Barbara Han, écologiste des maladies au Cary Institute of Ecosystem Studies à New York.

Les zoonoses sont répandues dans le monde ; ils peuvent être causés par des virus, des bactéries, des parasites ou des champignons et peuvent entraîner une maladie légère, grave ou la mort. Les experts estiment qu’environ 60 % des maladies infectieuses connues chez l’homme peuvent être transmises par les animaux, et 3 nouvelles maladies sur 4 chez l’homme sont d’origine animale, selon le Center for Disease Control and Prevention (CDC).

Le contact direct avec les animaux est le moyen le plus simple pour les maladies de se propager des animaux aux humains, par exemple en les caressant, en les manipulant ou en se faisant mordre ou griffer par un animal. Les personnes qui travaillent dans l’industrie de l’élevage ou dans les industries de soins aux animaux sont plus susceptibles d’être exposées aux maladies zoonotiques, car elles sont souvent en contact direct avec les animaux. Les animaux domestiques peuvent également être une source directe d’exposition, tout comme les animaux sauvages qui entrent en contact avec les chasseurs.

Le fait de passer du temps dans des zones où vivent des animaux peut entraîner une exposition indirecte aux agents de maladies zoonotiques par contact avec l’eau ou des surfaces avec lesquelles les animaux infectés sont également entrés en contact. Certains germes zoonotiques peuvent même contaminer l’air que nous respirons. Les hantavirus, par exemple, sont une famille de virus propagés par les rongeurs, mais rarement par contact direct. Au lieu de cela, les virus se propagent plus souvent dans des morceaux aérosols de matières fécales infectées par le rongeur.

Les maladies zoonotiques peuvent également être transmises des animaux aux humains par le biais d’insectes qui agissent comme des « intermédiaires » ou des vecteurs de l’agent pathogène. Les tiques, par exemple, transfèrent des agents pathogènes à diffusion hématogène, tels que les bactéries responsables de la maladie de Lyme, d’un animal infecté à d’autres animaux et les humains. Les moustiques et les puces sont également des vecteurs courants de maladies zoonotiques, telles que le virus Zika (transmis par les moustiques) et la bactérie responsable de la peste (transmise par les puces).

Les gens peuvent également attraper des maladies zoonotiques en consommant des aliments contaminés. Manger de la viande ou des œufs insuffisamment cuits ou manger des produits non lavés contaminés par des excréments d’animaux peut entraîner des maladies causées par des germes portés par un animal. Boire du lait cru non pasteurisé ou de l’eau contaminée peut également entraîner la propagation de maladies zoonotiques aux humains.

Exemples de maladies zoonotiques

L’Organisation mondiale de la santé travaille avec des groupes gouvernementaux et non gouvernementaux du monde entier pour identifier et gérer la menace mondiale des maladies zoonotiques.

En mai 2019, le CDC a publié un rapport réalisé en collaboration avec le Département américain de l’agriculture (USDA) et le ministère de l’Intérieur, décrivant les huit maladies zoonotiques les plus préoccupantes aux États-Unis. Ils ont dressé la liste suivante :

  • Grippe zoonotique
  • Salmonellose
  • Virus du Nil occidental
  • Peste
  • Coronavirus émergents
  • Rage
  • Brucellose
  • Maladie de Lyme

La grippe zoonotique est une grippe causée par des virus d’origine animale ou des virus de la grippe de type A. Sur les quatre types de virus de la grippe, les virus de type A causent la maladie la plus grave et se trouvent chez les canards, les poulets, les porcs, les baleines, les chevaux, les phoques et les chats, selon le CDC. Seuls les virus de la grippe de type A sont connus pour provoquer des pandémies de grippe ou des épidémies mondiales de grippe. Les virus de la grippe de type A et de type B peuvent provoquer des épidémies de grippe saisonnière, mais les virus de type B ne circulent que chez l’homme. Les virus de la grippe de type C causent rarement des maladies graves, tandis que le type D infecte principalement les bovins et n’est pas connu pour infecter les humains.

La salmonellose est une maladie causée par une infection par une bactérie provenant de produits alimentaires contaminés. La contamination se produit généralement après que les excréments infectés d’un animal entrent en contact avec n’importe quoi, et les gens consomment ou touchent ensuite ces articles avant de se laver les mains. La salmonellose est l’une des infections bactériennes les plus courantes aux États-Unis, mais la grande majorité des personnes infectées guérissent de leurs symptômes en deux à sept jours sans traitement.

Le virus du Nil occidental et la bactérie responsable de la peste sont, tous les deux, transmis par des insectes vecteurs. Les moustiques transportent le virus du Nil occidental d’un animal infecté (le plus souvent un oiseau) à une personne, et les puces transportent la bactérie responsable de la peste Yersinia pestis des rongeurs aux humains. Moins de 1 % des personnes infectées par le virus du Nil occidental développent des symptômes graves et les antibiotiques sont très efficaces pour traiter la peste.

Maladies infectieuses émergentes : à l'heure où elles se propagent

Les coronavirus sont une grande famille de virus qui infectent les oiseaux et les mammifères. Ces types de virus ont été responsables de plusieurs épidémies dans le monde, notamment la pandémie du syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS) de 2002-2003 et la pandémie actuelle de COVID-19. Il y a sept coronavirus connus pour infecter les humains, mais tous ne sont pas passés directement de leur hôte d’origine aux humains. Des précurseurs du virus du SRAS ont été trouvés chez des chauves-souris, mais le virus a sauté sur des civettes (petits mammifères nocturnes) avant d’infecter les humains. Le virus SARS-CoV-2, qui cause le COVID-19, peut également provenir de chauves-souris, mais on ne sait toujours pas comment le virus s’est propagé aux humains

La rage est une maladie virale qui affecte de nombreux mammifères, y compris les humains. En France, la rage se trouve principalement chez les chauves-souris, mais les chiens domestiques non vaccinés peuvent également porter et transmettre le virus. Le virus se propage par la morsure ou la griffure d’un animal enragé. La maladie provoque une inflammation du cerveau et entraînera la mort si elle n’est pas traitée avant le début des symptômes.

La brucellose, ou fièvre méditerranéenne, est une maladie causée par diverses espèces de bactéries que l’on trouve le plus souvent dans le bétail, comme les bovins, les moutons, les porcs et les chèvres, bien que les chiens domestiques puissent également être porteurs de la bactérie responsable de la maladie. Une personne peut être infectée par la bactérie en consommant de la viande insuffisamment cuite ou des produits laitiers non pasteurisés, ou en manipulant des animaux infectés. La mort par brucellose est rare, mais les symptômes peuvent durer des semaines à plusieurs mois.

La maladie de Lyme est la maladie à transmission vectorielle la plus courante en Europe. La maladie est causée par des espèces de bactéries qui sont transmises par deux espèces de tiques à pattes noires (également appelées tiques du chevreuil) : Ixodes scapularis et Ixodes pacificus. Les tiques ne naissent pas avec la bactérie, mais elles la ramassent lorsqu’elles se nourrissent d’un animal infecté, comme une souris ou un cerf.

Pourquoi les zoonoses sont-elles une préoccupation croissante ?

Les zoonoses sont un problème majeur de santé humaine pour deux raisons : la fréquence des maladies zoonotiques augmente ; et il est difficile de prédire où ils vont se présenter. Les scientifiques ne savent pas exactement pourquoi les maladies zoonotiques semblent augmenter, mais ils émettent des hypothèses fortes.

L’une des raisons les plus simples pourrait être que les gens envahissent plus souvent les habitats des animaux, ce qui facilite davantage d’interactions entre les humains et les animaux. Lorsque nous creusons des forêts pour l’exploitation forestière ou que nous empiétons sur des habitats… nous créons des scénarios favorables à ce phénomène.

Certaines pratiques culturales peuvent également contribuer à de maladies zoonotiques. Par exemple, de nombreuses personnes en Europe pratiquent la chasse et, dans de nombreux endroits du monde, c’est la principale source de protéines. Faire pression sur l’environnement par la chasse et le développement déséquilibre l’écosystème, ce qui rend plus difficile la survie des animaux. Les animaux sont obligés de voyager plus loin et de chercher plus durement de la nourriture ou des partenaires, et dans cette condition de stress chronique, ces animaux sont plus sensibles aux maladies et plus susceptibles de propager des maladies aux humains. Ces pratiques de chasse offrent également plus de possibilités aux personnes d’être exposées aux maladies zoonotiques.

Une autre raison potentielle pour laquelle les maladies zoonotiques sont en augmentation est que les gens sont plus connectés les uns aux autres que jamais auparavant, offrant plus de possibilités pour les maladies zoonotiques de se propager loin de leur origine. La connectivité est un problème énorme, même les endroits relativement éloignés sont plus connectés aujourd’hui qu’ils ne l’ont jamais été dans le passé.

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À la périphérie de la ville de Bolao, à cinq minutes sur un chemin de terre envahi par la végétation dans la jungle de la région du Guangxi, dans le sud de la Chine, Hua Chaojiang élève des cobras par centaines. Une odeur âcre et un chœur de sifflements de colère est perceptible lorsque nous entrons dans l’obscurité de l’immeuble de trois étages en briques rouges. Hua, qui élève des serpents depuis 20 ans, est imperturbable.

Malgré leur taille impressionnante, les cobras de Hua meurent de faim. Certains sont déjà morts. Cela fait six mois que le gouvernement chinois a interdit l’élevage et la consommation de serpents et d’autres animaux sauvages terrestres, dans le cadre de sa réponse à la découverte d’un nouveau coronavirus dans la ville centrale de Wuhan. Maintenant que la maladie de Covid-19 est passé d’une épidémie à une pandémie, l’interdiction de la Chine semble permanente, laissant Hua avec des milliers de serpents et nulle part où les mettre. « S’il n’y a pas de marché, que puis-je faire avec eux ? » il se demande. Pour économiser de l’argent, Hua a réduit l’alimentation de cinq fois à une fois par semaine. Même ainsi, son congélateur est presque vide. La faim rend les cobras agités. « Les serpents combattent les serpents. Les serpents mangent des serpents », dit-il.

Les animaux comme moyen de vie pour des centaines de familles chinoises

Le commerce des serpents a été lucratif pour Hua. Avant l’interdiction, un serpent se vendait à environ 50 Rmb (plus de 7 dollars) le kilogramme sur les marchés de la province voisine du Guangdong. Il n’a cessé que de développer son entreprise depuis les années 1990, lorsqu’il a commencé à garder des cobras dans un petit hangar avec une demi-douzaine de parcs à serpents. Plus tard, il a investi ses bénéfices dans un nouveau bâtiment pour éloigner les reptiles venimeux des voisins. Il a suivi des cours avec des experts en élevage de serpents et il a passé des tests pour devenir un éleveur qualifié. Au fur et à mesure de son expansion, il a déplacé la plupart de ses animaux dans la jungle, bien qu’il garde encore quelques fosses de serpents-rats orientaux, qui ne sont pas venimeux, dans sa ferme d’origine.

Dans le Guangxi, qui produit environ 70 % des serpents chinois, quelque 37 000 personnes comptaient sur le commerce des serpents comme source de revenus. La région a été applaudie par les médias d’État chinois pour avoir utilisé le commerce des espèces sauvages pour stimuler la croissance économique et la réduction de la pauvreté. Les entrepreneurs locaux se sont regroupés pour partager les meilleures pratiques, créer des fermes modernes et développer l’industrie.

Après tant d’années d’encouragement, ils ont du mal à comprendre pourquoi ils n’ont pas le droit d’élever des serpents. « De nombreux experts sont venus à Lingshan pour voir l’industrie. Les cadres supérieurs ne comprennent rien, alors ils ont arrêté le commerce », déclare Deng Cunyou, un éleveur enthousiaste qui aide à gérer une coopérative locale. « Au lieu de cela, ils auraient dû normaliser l’industrie, la rendre scientifique ».

En 2016, le secteur des éleveurs et des restaurants qui utilisaient des animaux sauvages pour la viande était estimé à une valeur totale de 125 milliards de rmb (18 milliards de dollars). Le gouvernement a promis d’indemniser les éleveurs, mais le processus continue d’être retardé. Hua, 50 ans, a dû emprunter de l’argent pour empêcher son entreprise de s’effondrer complètement. « Depuis l’épidémie, il n’a pas été possible de vendre quoi que ce soit. Je perds de l’argent en achetant les poussins pour les nourrir, en payant des ouvriers, avec tout. » Lui et d’autres éleveurs se sont rendus dans la capitale régionale de Nanning pour adresser une pétition au gouvernement – en vain. Les responsables parlent de trouver un nouvel emploi pour les éleveurs, mais Hua a du mal à imaginer ce que cela pourrait être. « Je sais seulement comment élever des serpents », dit-il.

Hua a été prise du mauvais côté des efforts mondiaux pour se prémunir contre une future épidémie d’un autre agent pathogène contagieux. Les épidémiologistes préviennent que le prochain pourrait facilement être plus meurtrier que la pandémie de Covid-19, qui a infecté plus de 27 millions de personnes dans le monde et causé autour de 900 000 décès. La théorie dominante est qu’elle provient de la faune. Les premiers cas du nouveau coronavirus identifiés à Wuhan étaient liés au marché de Huanan, qui, selon les rapports des médias chinois indépendants, vendait un large éventail de créatures, notamment des civettes, des pangolins et des serpents.

La voie de transmission exacte reste incertaine ; les meilleures correspondances génétiques pour le Sars-Cov-2, le virus qui cause Covid-19, ont été des coronavirus portés par des chauves-souris. Mais certains scientifiques pensent que le virus est passé par un hôte intermédiaire avant d’atteindre les humains. Le pangolin, un animal commun en Asie mais aujourd’hui menacé par des niveaux élevés de braconnage et de trafic, est un hôte possible ; une autre suggestion précoce, plus tard montrée comme improbable, était les serpents.

La réputation de la Chine et son régime sont en jeu

En tant que pays où la pandémie a commencé, la Chine a dû faire face à une pression intense pour nettoyer son commerce d’espèces sauvages et ses marchés urbains d’animaux vivants afin de se prémunir contre de futures épidémies. Hanté par de multiples épidémies passées – notamment, le syndrome respiratoire aigu sévère, ou Sars, en 2003, qui remonte aux civettes des palmiers –, le gouvernement a réagi vivement, en mettant l’accent sur l’arrêt du commerce illégal d’animaux sauvages. L’interdiction a été saluée par les écologistes et les épidémiologistes, mais beaucoup ont demandé qu’elle soit étendue et rendue permanente.

La surveillance internationale a encore compliqué les efforts du gouvernement. La découverte originale du coronavirus sur le marché de Wuhan a déclenché des appels aux États-Unis et en Europe pour que la Chine ferme ses « wet market » (marchés humides). Ces appels ont surtout suscité de la confusion en Chine, où les marchés urbains extérieurs ou logés dans de grands entrepôts sont préférés aux supermarchés par la majorité de la population comme lieu de courses.

L’expression « wet market » a ajouté au sentiment que les appels étaient malavisés. Le terme est originaire de l’anglais de Hong Kong pour décrire les étals de légumes, de fruits, de viande et de fruits de mer en plein air, qui avaient des sols glissants à partir d’un mélange de déchets alimentaires jetés et d’eau utilisée pour nettoyer les produits, et n’a pas d’équivalent évident en chinois mandarin. Mais cette confusion linguistique est une distraction par rapport aux obstacles les plus importants auxquels la Chine est confrontée alors qu’elle tente de contrôler le commerce des espèces sauvages pour assurer la biosécurité future. Même pour un État à parti unique dirigé par Xi Jinping, le dirigeant le plus puissant du pays depuis des décennies, il s’agit d’une tâche ardue.

Le commerce des serpents n’était que l’une des douzaines d’industries de la faune qui ont explosé à mesure que la population chinoise augmentait et s’était enrichie. Les espèces plus rares étaient le domaine des nouveaux riches de Chine. L’ivoire sculpté et le vin d’os de tigre étaient souvent des biens précieux et pouvaient être vendus aux enchères pour de grandes sommes ou donnés comme pots-de-vin à des fonctionnaires corrompus. Ces pratiques ont été réduites ces dernières années, en partie grâce à la campagne anti-corruption du président Xi, qui a freiné la corruption flagrante. Mais des formes plus prosaïques de commerce ont persisté et même augmenté.

La richesse croissante du pays a créé une multitude de marchés pour la faune, certains légaux, certains illégaux et beaucoup quelque part entre les deux. Avant la pandémie, l’élevage et le commerce d’une cinquantaine d’espèces protégées étaient autorisés en Chine. De nombreuses autres espèces non protégées, comme les serpents, pourraient être élevées et vendues à condition que les fermes et les entreprises obtiennent des licences des autorités.

Les cobras de Hua, qui avaient reçu l’approbation officielle, sont principalement vendus pour la nourriture. D’autres espèces sont commercialisées comme animaux de compagnie exotiques pour la classe moyenne urbaine ou utilisées dans les médicaments chinois, dont beaucoup sont produits en masse et très populaires. Au plus fort de l’épidémie de coronavirus en Chine, plus de 90 % des cas confirmés de Covid-19 dans la province centrale de Hubei ont été traités avec des médicaments traditionnels chinois, selon des responsables locaux. Beaucoup de ces remèdes sont à base de plantes et de minéraux, mais certains utilisent également des parties d’animaux sauvages. Une injection contenant de la bile d’ours a été administrée à plus de 30 000 patients dans 90 hôpitaux à travers de la Chine.

Un bouleversement culturel à des conséquences imprévisibles

La demande croissante a rapproché les maladies animales des populations humaines. L’urbanisation rapide a confiné le commerce des animaux sauvages et d’élevage traditionnel au milieu de zones densément peuplées. Un contact toujours plus grand entre les humains et les animaux augmente les chances de transmission et donc le risque d’un pathogène émergent. Le Programme des Nations Unies pour l’environnement indique qu’environ 60 % des épidémies depuis 1940 étaient zoonotiques, ce qui signifie qu’elles proviennent des animaux, puis mutent pour devenir transmissibles aux humains. La majorité de ces maladies zoonotiques provenaient d’animaux sauvages. EcoHealth Alliance, une organisation à but non lucratif qui étudie les maladies infectieuses émergentes, estime qu’il pourrait y avoir jusqu’à 800 000 agents pathogènes inconnus dans les espèces animales ayant la capacité d’infecter les humains. Des marchés tels que ceux de Wuhan, où plusieurs animaux sauvages différents sont mis en contact étroit – et maintenus dans des conditions exiguës et insalubres – augmentent considérablement le risque de propagation de l’infection, soit sur les espèces hôtes amplificateurs, soit directement sur les humains.

Les éleveurs tels que Hua représentent l’autre côté de l’équation pour le parti communiste chinois au pouvoir, qui doit faire face à un délicat équilibre. Les moyens de subsistance des agriculteurs individuels et les puissantes sociétés pharmaceutiques qui élèvent des animaux sauvages pour la médecine traditionnelle chinoise font obstacle aux interdictions les plus strictes possibles.

La chaîne de restaurants Rongji, basée dans la ville méridionale de Guangzhou, est sans doute l’entreprise de viande de serpent la plus prospère au monde. Avec 50 sites, il a réalisé un chiffre d’affaires de 450 millions de rmb l’an dernier. Ses plats les plus populaires comprennent le serpent braisé dans une sauce au gingembre et une soupe « dragon et phénix » à base de serpent. Les étagères du bureau de son fondateur et propriétaire, Wang Guohui, sont remplies de récompenses culinaires et de bouteilles vides de whisky coûteux. Sur le mur se trouve une copie d’une bande dessinée peinte par un célèbre artiste local qui montre Wang avec un serpent vert vif drapé sur son cou.

Wang n’est que légèrement moins enthousiaste que sa caricature et ne se retient pas de défendre son entreprise. « Cette approche actuelle en un seul coup oblige presque toutes mes entreprises à fermer leurs portes », dit-il. Peu de gens savaient comment préparer correctement les serpents lorsqu’il a lancé l’entreprise il y a 16 ans, ce qui lui avait donné un avantage concurrentiel, dit Wang. Sa spécialisation est désormais un handicap. Sachant qu’il devait trouver une nouvelle entreprise, il a vendu des succursales et licencié du personnel. « Si tel est le sens de la politique, nous ne pouvons que l’accepter. »

Mis à part l’impact sur son entreprise, Wang soutient également que l’interdiction pure et simple des serpents répercutera sur la chaîne d’approvisionnement, car les éleveurs de serpents achètent des poussins mâles indésirables dans des élevages de poulets qui n’ont besoin que de poules pour pondre des œufs. Il admet que manger du serpent n’est pas pour tout le monde, mais dit que beaucoup de gens veulent toujours avoir l’option, en particulier lors d’occasions spéciales. « Ce n’est pas comme le poulet, le canard ou le poisson, que vous pouvez manger trois fois par jour. C’est plutôt comme si vous en aviez une fois par mois ou en hiver, vous en apportiez une partie à vos parents ».

Même avec l’interdiction, le commerce de la faune à Guangzhou n’a pas disparu. Les commerçants du plus grand marché de la médecine chinoise de la ville vendent des grenouilles des neiges du Heilongjiang, qui n’ont pas encore été inscrites sur la liste blanche par le gouvernement, aux côtés des tarifs légaux habituels tels que le pénis d’antilope et le bois de cervidé. Certains commerçants disent qu’ils pourraient obtenir d’autres produits de la faune si nécessaire.

Link 1 : https://www.unenvironment.org/news-and-stories/story/there-are-no-winners-illegal-trade-wildlife

Link 2 : https://www.genevaenvironmentnetwork.org/resources/updates/updates-on-covid-19-and-the-environment/#scroll-nav__5

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